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La literatura alemana tiene gran resonancia y prestigio en todo el mundo. Esta fama no se remonta sólo a los grandes clásicos como Johann Wolfgang von Goethe, Johann Christoph Friedrich von Schiller, Johann Christian Friedrich Hölderlin o Heinrich Wilhelm von Kleist. Los cantares de gesta germánicos, entre los que destacan el Cantar de Hildebrando y el Cantar de los Nibelungos, de la época de la poesía cortesana y caballeresca, se consideran tempranas obras maestras de la literatura alemana, que seguiría aportando a lo largo de los siglos infinidad de impulsos, hasta el punto de que Anne-Louise Germaine Necker, la Baronesa de Staël-Holstein conocida como Madame de Staël, llegó a definir a Alemania como "país de poetas y pensadores". La pléyade de la literatura alemana incluye a escritores tan dispares como Gotthold Ephraim Lessing, Johann Gottfried von Herder, Johann Paul Friedrich Richter o Adalbert Stifter.

La historia política, cultural y social de un país también se refleja en su literatura, como patentizan, en particular, las obras de los autores alemanes de los siglos XIX y XX, tales como Christian Johann Heinrich Heine, el silesiano Gerhart Hauptmann, máximo representante del drama naturalista, que denunció con crudeza las injusticias sociales de la época, o Thomas Mann, que criticó y analizó con singular agudeza la tesitura de los alemanes durante el nazismo, así como Heinrich Teodor Böll y Günter Wilhelm Grass, abanderados de una corriente literaria de posguerra con un fuerte componente de compromiso y crítica social. Las obras de autores como Rainer Maria von Rilke, Franz Kafka o Paul Celan son otras tantas cumbres de la literatura en lengua alemana.